Acordo com o TikTok testa décadas de experiência da Microsoft na China

Especial para o Financial Times

A empresa de tecnologia dos EUA espera que suas conexões o ajudem a enfrentar a tempestade com segurança

Mais de duas décadas de esforços da Microsoft para criar raízes na China em breve poderão trazer um retorno parcial, se conseguirmos orientar a compra dos negócios da TikTok nos EUA. Mas, à medida que as relações entre os EUA e a China continuam se deteriorando, a aposta de longo prazo da empresa de software no mercado chinês também enfrenta seu período mais incerto ainda. O envolvimento da Microsoft no mundo tecnológico chinês, datado da criação de um centro de pesquisa em Pequim no final dos anos 90, deixou-o com importantes conexões pessoais. Zhang Yiming, fundador da ByteDance , empresa proprietária da TikTok , trabalhou na Microsoft, embora apenas por alguns meses antes de sair para ingressar em uma start-up. Isso não era incomum na época: o laboratório de pesquisa da Microsoft era conhecido na China como uma incubadora de empreendedores no final dos anos 90 e 2000, que depois impulsionou a explosão tecnológica do país. A empresa cultivou muito talento – de Yin Qi, fundador da gigante de reconhecimento facial Megvii, a Lin Bin, co-fundador da fabricante de celulares Xiaomi. Naquela época, a liberdade e a plataforma global oferecida pela Microsoft para pesquisas de ponta em ciência da computação não tinham precedentes na China. A Microsoft Research escolheu os melhores doutorados do país. “Todas as conexões pré-existentes entre a ByteDance e a Microsoft significavam que havia linhas de comunicação confiáveis ​​que poderiam ser aproveitadas”, disse um ex-executivo da Microsoft China, que acrescentou que Zhang era amigo íntimo do ex-vice-presidente da Microsoft Harry Shum, cujo protegido Ma Wei-Ying foi chefe de inteligência artificial da ByteDance até o mês passado. Depois, o presidente da Microsoft, Bill Gates, recebe perguntas de estudantes após seu discurso na Universidade Tsinghua, em Pequim, em 1997 © Getty Images A Microsoft também trabalhou na construção de conexões com a elite política da China. O fundador da empresa, Bill Gates, foi um dos poucos executivos estrangeiros a conhecer três presidentes chineses consecutivos, a partir de 1995, quando a Microsoft entrou na China. Há cinco anos, o presidente Xi Jinping visitou a sede da Microsoft em Redmond, Washington, onde elogiou a empresa por “impulsionar o desenvolvimento da indústria de TIC da China”. Em julho, a Microsoft foi a única empresa norte-americana convidada para uma cúpula de empresários na televisão com Xi. A proximidade do relacionamento tornou um ponto delicado para alguns no governo Trump. Peter Navarro, consultor comercial da Casa Branca, atacou a idéia de a Microsoft comprar o TikTok e levantou questões sobre como o grupo norte-americano conseguiu manter seu mecanismo de busca Bing vivo na internet chinesa, dizendo: “Sabemos que há algumas coisas suspeitas acontecendo. há.” Assim como o Bing, que é o único mecanismo de pesquisa estrangeiro disponível consistentemente na China, e que censura os resultados de pesquisa chineses, mas diz que isso é limitado aos usuários na China continental, a Microsoft possui duas das três principais plataformas estrangeiras desbloqueadas que contêm conteúdo gerado pelo usuário. Estes são o LinkedIn, o site de rede profissional e o GitHub, um site de compartilhamento de código para desenvolvedores. O terceiro é o sistema de análises do site da Amazon. Não é difícil encontrar software da Microsoft na China e até mesmo em instituições governamentais chinesas. É muito mais difícil encontrar softwares da Microsoft pelos quais a Microsoft foi paga Brad Smith, presidente da Microsoft Rebecca MacKinnon, diretora da Ranking Digital Rights, observou que a Microsoft derrubou sua plataforma de blogs depois de ser criticada em 2005 por remover o blog de um jornalista chinês. Ela acrescentou que também “não lançou uma versão chinesa do Outlook [seu serviço de email]. Eles evitaram isso deliberadamente. MacKinnon disse que a empresa era rigorosa em cercar geograficamente os dados por causa da atenção regulatória da UE e que dificilmente deixaria as solicitações do governo chinês representarem uma ameaça aos dados dos EUA. Quanto às operações na China, “elas estão fazendo mais esforços para minimizar os riscos para os usuários chineses. Uma empresa chinesa tem menos opções. ” A proteção dos usuários de Pequim será mais complicada agora com a aprovação da lei de segurança nacional de Hong Kong, que concede às autoridades da região amplos poderes para investigar dissidentes políticos. Em julho, a Microsoft disse que iria parar de responder às solicitações de dados das autoridades de Hong Kong. A pesquisa da Microsoft na China, sem dúvida o seu ativo mais forte nas últimas duas décadas, também incluiu colaborações com pesquisadores da Universidade Nacional de Tecnologia de Defesa controlada pela China. A gerência da empresa de sua equipe de pesquisa é muito leve. Limitar as colaborações de pesquisa é “uma questão muito difícil – a pesquisa é um ambiente bastante liberal em si mesma”, disse um segundo ex-executivo da Microsoft China. “As pessoas podem questionar [colaborações de pesquisa], mas do ponto de vista de nossos pesquisadores, elas querem trabalhar com os melhores parceiros que podem encontrar em seu campo”, acrescentou o executivo. Embora a Microsoft tenha uma forte posição na China – cerca de 90% dos computadores pessoais no país usam o sistema operacional Microsoft Windows e, até recentemente, muitos sites governamentais apenas funcionavam corretamente no navegador Internet Explorer – não se beneficiou muito financeiramente. Uma longa batalha contra a pirataria de software, que envolveu muitos anos de diplomacia delicada com os agentes da lei chinesa, rendeu apenas pequenas vitórias. “Não é difícil encontrar software da Microsoft na China e até em instituições governamentais chinesas. É muito mais difícil encontrar softwares da Microsoft pelos quais a Microsoft tenha sido paga ”, disse Brad Smith, presidente da Microsoft, no início deste ano. Ele colocou a escala dos negócios da Microsoft na China em apenas 1,8% de sua receita global. A mudança global de foco da Microsoft para seus serviços de nuvem do Azure também enfrentou dificuldades na China, onde o setor de nuvem tem grandes barreiras à entrada de jogadores estrangeiros. Embora alguns executivos quisessem retirar a divisão de nuvens prejudiciais da China, a executiva-chefe Satya Nadella vetou a decisão, segundo um consultor da Microsoft. “A China tem uma memória como um elefante: depois que você sai, é muito difícil voltar”, disse o consultor. A Microsoft se recusou a comentar o assunto. Um homem passa por uma placa em frente a um prédio da Microsoft em Pequim © AFP / Getty Images No entanto, a Microsoft deseja manter tanto sua base de pesquisa na segunda superpotência tecnológica do mundo quanto continuar a cultivar os bons relacionamentos que, em parte, levaram o TikTok à mesa de negociações.  Em dezembro do ano passado, a Microsoft lançou sua China Alumni Network, com um post no WeChat intitulado “Once a Microsoftie, Always a Microsoftie!”. “Os ex-alunos da Microsoft podem ser embaixadores e mensageiros positivos no relacionamento China-EUA”, disse Zhang Yaqin, presidente do grupo de pesquisa chinês Baidu. O segundo ex-executivo da Microsoft China acrescentou: “O poder brando da Microsoft na China é imenso. Na maioria das vezes, os funcionários chineses que saem têm uma queda pela Microsoft. ” Boletim diário #techFT traz notícias, comentários e análises sobre as grandes empresas, tecnologias e questões que moldam esse movimento mais rápido de setores de especialistas com base em todo o mundo. Clique aqui  para obter #techFT na sua caixa de entrada. Mas a empresa terá que agir com cuidado com a ByteDance, evitar a impressão de que está aproveitando uma venda forçada e potencialmente oferecer até vender alguns de seus ativos na China em troca, segundo duas pessoas próximas à situação. Até agora, enfrentou pouca raiva de Pequim ou de nacionalistas chineses em seu acordo. “A visão predominante é que o governo chinês não retaliará tanto quanto fez com a Huawei”, disse Rui Ma, autor de um próximo livro sobre o ByteDance. Quanto tempo a Microsoft pode navegar na crescente divisão política – e se ela pode manter e, eventualmente, lucrar mais com sua base de tecnologia na China – é outra questão. Gates e Nadella têm uma “mentalidade global”, de acordo com o ex-executivo da Microsoft China. Mas ele acrescentou que foi “severamente testado pela política atual dos EUA” e que os chefes de Redmond podem estar se perguntando qual é sua estratégia de longo prazo para a China.  Outro ex-executivo da Microsoft China observou que os bons relacionamentos da empresa “não vão mudar o futuro da China”, que se dedica a trocar tecnologia estrangeira por alternativas domésticas.

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