A economia está fraca demais para que a inflação volte

Se os bancos centrais se curvarem aos governos, os preços podem subir

Conselho editorial do Financial Times

Já se passaram quase 40 anos desde que os Estados Unidos e a maior parte da Europa enfrentaram uma inflação séria. Na última década, o maior risco em ambos os lados do Atlântico foi a queda dos preços. Desde a pandemia do coronavírus, no entanto, os gastos excessivos dos bancos centrais e governos geraram expectativas de que a mudança está acontecendo. O ouro, o hedge clássico contra a desvalorização da moeda, atingiu uma alta nominal de todos os tempos neste mês – embora o preço ainda não supere, em termos reais, o pico atingido em 1980. Agregados monetários , usados ​​pelo Banco da Inglaterra e pelo Bundesbank em o período do pós-guerra como termômetro das pressões sobre os preços, mas amplamente ignorado nas últimas décadas, está de volta à moda. O dinheiro amplo – uma medida que inclui não apenas dinheiro e depósitos, mas também alguns ativos de alta liquidez – disparou nas economias avançadas, à medida que as autoridades inflavam o balanço do estado em resposta à pandemia. Alguns economistas, voltando-se para os livros de história, pensam que a inflação virá. Não necessariamente. A ameaça de aumentos de preços generalizados e persistentes é mais importante do que nunca. A inflação exacerba as divisões sociais, afetando principalmente os que estão em pior situação. Também pesa sobre a confiança e a tomada de decisões – dificilmente ideal em um ambiente onde as empresas estão compreensivelmente hesitantes. À medida que os bloqueios diminuem, os preços podem saltar. As empresas podem querer aproveitar ao máximo a demanda reprimida, já que as regras de distanciamento social são relaxadas. Choques nas cadeias de suprimentos podem aumentar os custos. Mas, para que essas pressões sejam persistentes e perigosas, os salários também devem aumentar. Um fator determinante da inflação de dois dígitos na década de 1970 foi que as expectativas de aumentos de preços estavam tão arraigadas que preços cada vez mais altos eram recebidos com apelos cada vez mais altos por salários mais altos. A marca registrada da era de baixa inflação, entretanto, foi o baixo crescimento dos salários, apesar do baixo desemprego. Isso deixou a inflação em grande parte confinada aos preços dos ativos, com o impacto total da impressão de dinheiro dos bancos centrais ainda sendo sentido no custo dos bens e serviços de uso diário. Agora, com a queda do mercado de trabalho, uma espiral de salários e preços parece improvável ao extremo. Os economistas devem lembrar, também, que os agregados monetários foram descartados por um bom motivo. O dinheiro é importante, mas não é tudo – estabelecer políticas com base em agregados revelou-se complicado e eram indicadores de inflação menos confiáveis ​​do que o esperado. A deflação continua sendo a maior ameaça agora. Mas os enormes encargos da dívida trazem riscos de inflação – o principal deles, o domínio fiscal. Os bancos centrais muitas vezes assumem o crédito por manter os preços sob controle, atribuindo-o a outra característica da era da baixa inflação: sua independência para definir as políticas que considerarem adequadas. Menos reconhecido é o grau em que essa independência combinava com o clima político da época. A maré está mostrando sinais preocupantes de mudança, principalmente nos Estados Unidos, onde Donald Trump usou o Twitter para mirar no Federal Reserve. Nenhum tecnocrata opera totalmente livre de influência; afinal, eles são nomeados pelos legisladores. Admirável como Paul Volcker, presidente do Fed na década de 1980, foi ao enfrentar o opróbrio público e manter as taxas altas, ajudou o fato de ele poder contar com o apoio de Ronald Reagan. O predecessor de Volcker, Arthur Burns, por outro lado, foi pressionado por Richard Nixon a cortar as taxas antes da eleição de 1972 – e o fez. Alguns governos bloquearam os custos de empréstimos baixos emitindo títulos que não vencerão por mais 30, 50 ou mesmo 100 anos , mas nem todos foram tão sábios. Quando chegar a hora de os bancos centrais aumentarem as taxas, esta geração de formuladores de políticas – como seus antepassados ​​- enfrentará pressão. Se cederem, a inflação pode finalmente voltar.

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