Calor, fumaça e cobiça atacando os trabalhadores nas Americas

Para o New York Times

De Somini Sengupta

Fotografias por Brian L. Frank

  • 25 de agosto de 2020

STOCKTON, Califórnia – O trabalho começou no escuro. Às 4 da manhã, Briseida Flores avistou uma fogueira queimando ao longe. Holofotes iluminavam os campos. E ombro a ombro com dezenas de outras pessoas, a Sra. Flores empurrou nas fileiras de milho. Rapidamente, eles arrancaram. Um após o outro. Primeiro sob as luzes, depois com os primeiros raios do dia.

Por volta das 10h30, estava insuportavelmente quente. Centenas de incêndios florestais estavam queimando ao norte, e tanta fumaça estava se instalando no Vale de San Joaquin que a agência local de poluição do ar emitiu um alerta de saúde. A Sra. Flores, 19, que se juntou à mãe nos campos depois que o pai perdeu o emprego nos primeiros dias da pandemia do coronavírus, teve dificuldade para respirar entre as fileiras bem plantadas. Seus jeans estavam encharcados de suor.

“Parecia cem graus lá dentro”, disse Flores. “Dissemos que não queremos mais entrar.”

Ela foi para casa, exausta, e dormiu por uma hora.

Tudo isso para colher espigas de milho secas de cor ocre destinadas a decorar a mesa de outono.

Como a fina camada de cinzas e poeira que está se acumulando nas árvores na Califórnia Central, a mudança climática está aumentando os riscos já enfrentados por alguns dos trabalhadores mais pobres e negligenciados do país. Até o momento, neste ano, mais de 7.000 incêndios queimaram 1,4 milhão de acres e não há indulto à vista, alertaram as autoridades.

Os dias de verão são mais quentes do que há um século, no já escaldante Vale de San Joaquin; as noites, quando o corpo normalmente esfria, estão esquentando mais rápido. As ondas de calor são mais frequentes . E em todo o estado, incêndios queimaram mais de um milhão de acres em menos de duas semanas. Um artigo científico recente concluiu que a mudança climática dobrou a frequência de dias de tempo extremo de incêndio desde a década de 1980.

É no vale que a fumaça fica presa quando o vento a sopra do norte e do sul.

Ainda assim, centenas de milhares de homens e mulheres como a Sra. Flores continuam a colher, remover ervas daninhas e embalar produtos para a nação aqui, conforme as temperaturas sobem para três dígitos por dias a fio e o ar se transforma em uma sopa de poeira e fumaça , agitada com a poluição dos escapamentos de caminhões e produtos químicos pulverizados nos campos, sem falar da poluição dos antigos poços de petróleo que pontilham partes do vale.

Eu dirigi pelo vale na semana passada, de Lodi, logo abaixo de Sacramento, para Arvin, quase 300 milhas ao sul, durante uma onda calamitosa de calor, fogo e infecções emergentes de coronavírus. Eu queria ver através dos olhos dos mais afetados: os trabalhadores agrícolas. A maioria deles são imigrantes do México. Principalmente, eles ganham um salário mínimo (US $ 13 a hora na Califórnia). Principalmente, eles não têm seguro de saúde e vivem em meio à poluição crônica, o que os torna suscetíveis a uma série de doenças respiratórias.

A mudança climática exacerba esses horrores.

Por volta do meio-dia de um dia da semana passada, as temperaturas subiram para 100 graus Fahrenheit em Lodi, no trecho norte do vale. Mesmo assim, Leonor Hernández, 38, mãe de três filhos, estava no trabalho. Vestida como de costume com uma camisa de mangas compridas extragrande e chapéu, bandana cobrindo tudo, exceto os olhos, garrafa de água enfiada em seu bolso, ela caminhou para cima e para baixo no pomar de cerejeiras, pegando galhos perdidos cortados após a colheita, içando-os em um bin. O terreno teve que ser limpo para a próxima pulverização de pesticidas, com ou sem fumaça.

Conforme a semana avançava e mais acres queimavam, o ar ficava cada vez mais tóxico. Sua cabeça e peito doíam. Ela estava tossindo. O Distrito de Controle da Poluição do Ar em San Joaquin Valley pediu aos residentes que permanecessem em casa.

Um bom conselho, em teoria, disse Hernández. “Mas precisamos trabalhar e, se ficarmos em casa, não seremos pagos”, disse ela. “Temos contas de comida e aluguel a pagar.”

A Califórnia é um dos dois estados, junto com Washington, com padrões de aquecimento para trabalhadores externos. Os empregadores devem fornecer sombra, geralmente um banco com cobertura, e água potável. Muitos contratantes de mão de obra param de trabalhar quando fica muito quente, mas a lei não exige uma parada em qualquer limite de temperatura.

O problema de intensificar o calor ressalta um problema mais básico. Se você trabalha menos horas, ganha menos. E para aqueles que são pagos por peça – os apanhadores de uvas geralmente são pagos pelo caixote do lixo – pode haver um incentivo perverso para trabalhar o mais rápido possível, mesmo que isso signifique pular uma pausa para beber água.

“É o preço da comida barata”, disse Armando Elenes, secretário-tesoureiro do United Farm Workers of America, que defendeu os padrões de aquecimento na Califórnia 15 anos atrás, após uma enxurrada de mortes de trabalhadores rurais. O sindicato está pressionando por uma legislação nacional semelhante.

No pomar de cerejas, a Sra. Hernández gritou para uma de suas colegas de trabalho, uma mulher mais velha cujo rosto e braços estavam expostos aos elementos e molhados de suor. Ela disse a ela para fazer uma pausa, beber água. “Estamos cuidando muito uns dos outros”, disse Hernández.

Como muitos de seus colegas de trabalho, ela não tem seguro saúde, portanto, consultar um médico é um luxo inacessível. Duas vezes no ano passado, em uma onda de calor, a Sra. Hernández estava doente: náuseas, dor de cabeça, dor de estômago. “Aprendi”, lembra ela. “Eu disse: ‘Chega.’”

O trabalho parou pouco depois do meio-dia. Estava a 102 graus Fahrenheit, ou cerca de 39 Celsius. A Sra. Hernández dirigiu para casa, tomou banho, preparada para se encontrar com a professora de seu filho de 12 anos sobre aprendizagem remota. A escola, ela esperava, salvaria seus filhos dos campos. “A escola é muito importante para mim”, disse ela.

Não muito longe do pomar de cerejeiras, os residentes do parque de trailers Shady Rest voltaram para casa à tarde e não encontraram sombra nem descanso. A energia elétrica caiu porque, segundo os moradores, o fornecimento de energia elétrica no complexo é insuficiente para o número de reboques. Isso significava sem água. Sem ar condicionado. E, sem internet, sem escola.

“Tudo o que você quer fazer é tomar banho, cozinhar e se refrescar, mas não pode”, disse Laura Villagran, que voltou de seu turno em um viveiro de árvores, coberta de fuligem e suor.

O proprietário, Lal Singh Toor, disse não saber por que faltou luz. O complexo, disse ele, tem um serviço elétrico de 400 ampères, um nível normalmente adequado para duas a três grandes residências unifamiliares. Shady Rest tem 49 unidades.

O Vale de San Joaquin é uma vasta área de fazendas industriais aninhada entre as cordilheiras da costa do Pacífico e a Serra Nevadas. Uvas de mesa, uvas para vinho, melancias, cenouras e mirtilos são todos cultivados e embalados aqui. Assim como hectares e hectares de amêndoas e nozes.

A geografia e a indústria amaldiçoam o vale com alguns dos piores ares do país . As taxas de asma e doença pulmonar obstrutiva crônica são altas, de acordo com médicos da Clinica Sierra Vista, uma rede de centros médicos no vale. As funções renais diminuem com a desidratação prolongada entre muitos trabalhadores agrícolas, dizem os médicos da região. Diabetes – associado à ingestão de alimentos baratos e ricos em amido – é comum. Há até uma doença respiratória que leva o nome da área: a Febre do Vale, causada pelo fungo coccidioides no solo.

A Dra. Olga Meave, diretora médica da Clínica Sierra Vista, falou sobre a bateria de doenças que os trabalhadores agrícolas enfrentam. “Eles estarão mais sujeitos a doenças respiratórias crônicas”, disse ela.

Não é de admirar, então, que as taxas de infecção por coronavírus no vale estejam entre as mais altas da Califórnia . Os latinos estão desproporcionalmente infectados.

“O trabalho é sazonal”, disse Jose Rodriguez, chefe de um grupo com sede em Stockton chamado El Concilio, que fornece serviços para trabalhadores agrícolas. “Se não funcionarem, não sobreviverão ao longo do ano.” A fome é alta. Duas vezes mais pessoas compareceram à sessão de distribuição de comida de seu grupo na semana passada, do que ele tinha comida.

Nos campos fora de Stockton na semana passada, o ar ficou mais denso e enfumaçado a cada dia. No final da semana, a Sra. Flores podia sentir isso. “É muito ruim”, disse ela. “Você pode sentir o cheiro da fumaça e isso machuca sua cabeça.”

As taxas de asma e doença pulmonar obstrutiva crônica são altas no Vale de San Joaquin.
As taxas de asma e doença pulmonar obstrutiva crônica são altas no Vale de San Joaquin.
Os catadores de uvas Mamy são pagos pelo cesto de lixo, portanto, pode haver um incentivo perverso para trabalhar o mais rápido possível, mesmo que isso signifique pular uma pausa para beber água.
Os catadores de uvas Mamy são pagos pelo cesto de lixo, portanto, pode haver um incentivo perverso para trabalhar o mais rápido possível, mesmo que isso signifique pular uma pausa para beber água.

O vale é anormalmente seco em algumas partes e em outras. A poeira sobe dos campos como um gênio. Muitos leitos de riachos estão ressecados. Os rios foram torcidos e curvados de todas as maneiras para trazer água do norte para os campos. Desde meados de agosto, por mais de duas semanas, as altas temperaturas diárias variaram de 97 graus Fahrenheit a 108.

Na quinta-feira, as cinzas caíram sobre o condado de Kern, o trecho mais ao sul do vale. O sol lutou para irromper. No meio da tarde, parecia um orbe fantasmagórico brilhante.

Nos campos perto da cidade de Arvin, Alejandro Díaz, faca na mão, balde amarrado ao peito, cortou as últimas uvas penduradas nas vinhas. Recorte. Sorteio. Descarregue baldes em latas para fazer vinho de mesa barato. Duas lixeiras custariam US $ 65 e, se ele e seu parceiro de trabalho, Rafael Pacheco, conseguissem colocar algumas horas antes que o calor os assasse, poderiam embolsar US $ 100 cada.

Estava abafado entre as vinhas. “Sufocando”, disse Pacheco. “Você não consegue respirar.”

O rosto do Sr. Diaz estava molhado de suor. O pó das vinhas preencheu os sulcos. Ele disse que parariam às 11 da manhã, antes de chegar a 102 graus Fahrenheit. “Minha vida”, disse Diaz, “vale mais do que outra rodada de uvas”.

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