Por que as cidades devem aproveitar mais seus rios

Especial para o Financial Times

Paris está rugindo de volta apesar de tudo. Esta semana é la rentrée , o retorno nacional da França ao trabalho após as férias de verão, e o governo está fazendo tudo o que pode para evitar outro bloqueio. As máscaras são obrigatórias em locais públicos, mas, fora isso, a vida continua quase como antes da pandemia. Fique no meio de Paris , olhe ao seu redor e as estradas, escritórios e apartamentos estão lotados novamente. Apenas um (vasto) pedaço do centro da cidade está quase vazio: o rio. A maioria das cidades foi construída sobre rios. As pessoas se estabeleceram originalmente em Paris por causa do Sena e em Londres por causa do Tâmisa. Um terço da superfície da cidade de Nova York é água. Durante séculos, os habitantes da cidade usaram os rios para transporte marítimo, esgoto, pesca e lazer. Em uma cidade rara sem um grande rio – Joanesburgo, digamos – você percebe sua ausência. Ainda assim, nas últimas décadas, negligenciamos os rios urbanos. Agora, como o coronavírus nos indica para refazer as cidades para a era de trabalhar em casa e no Amazon Prime, precisamos retornar as hidrovias ao serviço.

A Revolução Industrial arruinou rios por mais de um século. Enormes novas populações urbanas os sobrecarregaram com esgoto, emissões de fábricas e gases sulfurosos de navios de carga. Em Newcastle, no início dos anos 1800, o salmão era tão abundante no rio Tyne que se dizia que os aprendizes tinham cláusulas em seus contratos declarando que seus mestres não deveriam obrigá-los a comê-lo todos os dias. Na década de 1950, o salmão havia sumido. Em 1957, o Museu de História Natural de Londres declarou o Tâmisa biologicamente morto, o que significa que a água era muito suja para sustentar a vida. Nas últimas décadas, os rios perderam sua função industrial e as cidades começaram a limpá-los. O Tâmisa é agora o mais limpo dos últimos 150 anos e possui focas, botos e uma baleia ocasional, às vezes viva. O túnel Thames Tideway, com inauguração prevista para 2025, supostamente eliminará os vazamentos periódicos de esgoto e tornará o rio mais limpo desde a Revolução Industrial. Em cidades de Chicago à província da China, armazéns ribeirinhos cobertos de fuligem foram transformados em restaurantes modernos e apartamentos nobres à beira-mar.

A tendência mais recente é converter os cursos de água urbanos em espaços naturais de lazer, tão inexistentes na maioria das cidades. Daqui a alguns anos, se sobrar algum funcionário de escritório em Nova York, ele poderá dar um mergulho ao ar livre na hora do almoço, como as pessoas já fazem em Copenhague e Zurique. Paris recentemente transferiu suas margens do rio de carros para foliões. Em Los Angeles, o arquiteto de 91 anos Frank Gehry está envolvido em planos para revitalizar as margens do outrora negligenciado rio LA para parques, ciclovias e projetos artísticos. Mas os rios também precisam recuperar seu propósito original como centros de transporte. As cidades estão agora em um impulso pós-corona para recuperar suas ruas de carros e caminhões. Para fazer isso, eles terão que transferir mais tráfego de volta para o rio – mas desta vez de forma limpa e silenciosa, usando a próxima geração de balsas elétricas, barcaças e navios de carga de curta distância. As balsas já transportam 2,1 bilhões de passageiros por ano (incluindo 108 milhões por ano apenas em Istambul).

Os números têm aumentado em São Francisco, Nova York e Sydney, enquanto Londres planeja dobrar seu total anual de passageiros para 20 milhões até 2035. É verdade que as balsas andam devagar, mas os carros presos no trânsito também. O tráfego de passageiros pode diminuir como um problema urbano se trabalhar em casa se tornar cada vez mais comum. Mas existe uma forma de tráfego urbano que não para de crescer: as entregas. A explosão sem precedentes das compras digitais deste ano sobreviverá à pandemia, prevê a consultoria McKinsey: “Os consumidores dos EUA relatam a intenção de fazer compras online mesmo após a crise da Covid-19.” O modelo de negócios usual das empresas de entrega é enviar caminhões para a cidade para poluir e estacionar em dobro enquanto entrega os pacotes.

A Amazon, em particular, dizima lojas de rua e quase não paga impostos. Seus lucros em 2018 foram de apenas US $ 10,1 bilhões em uma receita mundial de US $ 232,9 bilhões, enquanto a cobrança de impostos foi de apenas US $ 1,2 bilhão e mais de um terço disso foi adiado. Imagine usar a imensa capacidade de transporte marítimo para tirar os caminhões de entrega das estradas. Uma das mais novas barcaças de carga do Tamisa, com capacidade de 1.750 toneladas, pode substituir 44 caminhões grandes. Mesmo sem energia elétrica, gasta muito menos energia por tonelada e causa menos poluição sonora.

Em outras palavras, precisamos transformar caminhoneiros em capitães de barcaças. Isso não vai acontecer em um dia. As empresas de entrega precisarão construir novos centros de distribuição em terras ribeirinhas baratas, fora das cidades. Quando seus barcos atracarem no novo cais do centro, as bicicletas elétricas de carga – que podem carregar até 350 kg cada, mais do que algumas vans carregadas – farão a entrega de pacotes na última milha. A DHL de Amsterdã já faz uma versão disso. Mais tarde, os drones poderiam lidar com a última milha, mas por enquanto os regulamentos os impedem. De barco para bicicleta é mais complicado do que a entrega por caminhão, porque acrescenta um estágio. Você pode ter que pagar mais para receber suas parcelas no mesmo dia. Pelo lado positivo, vai desbloquear centros das cidades. Os rios são a razão de nossas cidades estarem onde estão. Nós apenas nos esquecemos deles.

simon.kuper@ft.com

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